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Un billón de microplásticos en el cielo de Madrid

Vista de Madrid con las Cuatro Torres destacadas y la Sierra de Guadarrama al fondo desvaída por la polución. Shutterstock / Jose Luis Carrascosa

En muestras tomadas a bordo de aviones CASA C-212 Aviocar del Instituto Nacional de T√©cnica Aeroespacial de Espa√Īa (INTA) con el apoyo operativo del 47 Grupo Mixto del Ej√©rcito del Aire, hemos encontrado concentraciones equivalentes a un bill√≥n de micropl√°sticos en el cielo de Madrid.

Los cálculos de trayectoria indican que parte de estas partículas pueden viajar cientos o miles de kilómetros antes de depositarse. Se trata del primer estudio en el que se demuestra de forma directa la presencia de microplásticos en la atmósfera a gran altitud.

Aviocar C-212 del Ejército del Aire utilizado en la toma de muestras.
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¬ŅQu√© son los micropl√°sticos?

Los micropl√°sticos son peque√Īos fragmentos de pl√°stico que generalmente proceden de la disgregaci√≥n de objetos de mayor tama√Īo y que se han hecho tristemente famosos en nuestras costas. Pueden ser relativamente grandes (5¬†mm), o tan peque√Īos como una micra, que es el tama√Īo de una bacteria. Pueden ser tambi√©n fibras. De hecho, la ropa sint√©tica es una fuente inagotable de peque√Īas fibras de poli√©ster o acr√≠licas, que son tambi√©n micropl√°sticos.

Un material estrechamente relacionado con los micropl√°sticos son las fibras artificiales. Se trata de materiales naturales, como celulosa, algod√≥n o lana, que han sufrido procesos industriales que los convierten en extra√Īos al medio ambiente. El riesgo en este caso proviene de su contenido en sustancias qu√≠micas artificiales, como suavizantes o colorantes.

Los microplásticos se encuentran en todas partes, no solo en los océanos donde forman las conocidas islas de basura. Nuestras depuradoras vierten cantidades ingentes de microplásticos que llegan a los ríos y los suelos agrícolas.

También se han encontrado microplásticos en lugares remotos. Recientemente, nuestro equipo ha identificado microplásticos en un arroyo estacional de una zona especialmente protegida de la Antártida, (la ZAEP-126) donde el acceso lleva regulado estrictamente desde 1966.

Micropl√°sticos en el aire

Naturalmente, tambi√©n hay micropl√°sticos en el aire. Aunque la atm√≥sfera es un medio mucho menos estudiado, se sabe que las concentraciones en ambientes urbanos alcanzan valores de algunos micropl√°sticos por metro c√ļbico. Estas concentraciones pueden ser mucho mayores en ambientes cerrados, donde se incrementa la exposici√≥n a ellos por inhalaci√≥n.

Los datos disponibles indican tasas de dep√≥sito atmosf√©rico de varios cientos de micropl√°sticos por metro cuadrado y d√≠a, incluso en ambientes alpinos relativamente alejados de grandes n√ļcleos de poblaci√≥n. Estos datos sugieren que los micropl√°sticos pueden alcanzar alturas considerables y ser transportados grandes distancias por los vientos en altura.

Sin embargo, hasta ahora nunca se había determinado la presencia de microplásticos más allá de unos pocos metros sobre el nivel del suelo.

Un muestreo pionero

Gracias al apoyo del del 47 Grupo Mixto del Ejército del Aire, nuestro equipo, perteneciente a la Red Temática de Micro y Nanoplásticos en el Medio Ambiente, ha podido realizar muestreos directos a bordo de aviones del INTA.

Las muestras se tomaron entre 1 500 y 2 500 m sobre el nivel del suelo, volando por encima de las localidades de Madrid, Guadalajara y zonas semiurbanas y rurales del centro de la península. Es importante resaltar la complejidad de volar sobre el centro de Madrid, que está sujeto a muchas restricciones sobre tráfico aéreo.

Imágenes tomadas desde el avión de muestreo: vuelo sobre Puebla de Almenara (Cuenca) y sobre el centro de Madrid.
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Los datos obtenidos demuestran la presencia de varios tipos de microplásticos y fibras sintéticas, que son particularmente abundantes sobre Madrid en comparación con las zonas rurales y menos pobladas.

Los pl√°sticos identificados incluyen poli√©steres, poliamidas, y poliolefinas, que se encuentran entre los pl√°sticos m√°s utilizados, as√≠ como fibras artificiales tales como viscosa o algod√≥n te√Īido, sobre todo de azul.

La concentraci√≥n medida alcanz√≥ los 13,9 micropl√°sticos por metro c√ļbico en Madrid, unas diez veces m√°s que en las zonas rurales. Con ello hemos podido estimar el n√ļmero total de micropl√°sticos en el aire sobre el centro de Madrid en aproximadamente un bill√≥n de part√≠culas.

Algunos microplásticos obtenidos en los muestreos. De izquierda a derecha: fibra acrílica, fibra de poliamida y fragmento de polipropileno. La barra corresponde aproximadamente al doble del ancho de cabello humano.
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El destino de los micropl√°sticos

Nuestro estudio, publicado recientemente en la revista Science of the Total Environment, incluye un cálculo de trayectorias y tasas de depósito utilizando estimaciones del movimiento de masas de aire.

Hemos determinado que muchas de las part√≠culas de micropl√°stico se depositan en las primeras 24 horas no demasiado lejos del punto en el que fueron muestreadas. Sin embargo, un n√ļmero importante es capaz de recorrer grandes distancias antes de depositarse.

En concreto, las tasas de dep√≥sito para la zona del Golfo de Vizcaya estar√≠an entre 0,1 y 10 micropl√°sticos por metro cuadrado y d√≠a considerando √ļnicamente las part√≠culas que salieron de Madrid 24 horas antes. Adem√°s, una fracci√≥n significativa de los micropl√°sticos puede alcanzar el sur de Inglaterra, B√©lgica y el norte de Francia, a m√°s de mil kil√≥metros de donde se detectaron.

Simulación del patrón de depósito de los microplásticos hallados sobre Madrid al cabo de 1 h (A), 12 h (B), 24 h (C) y 36 h (D). Los colores azul-turquesa-verde representan órdenes de magnitud decreciente en tasa de depósito expresada como microplásticos por metro cuadrado y día.
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Contaminación de origen urbano y carácter global

Nuestro estudio es la primera evidencia directa de la presencia de microplásticos en la atmósfera a gran altitud. Las concentraciones de microplásticos fueron unas diez veces mayores sobre zonas urbanas que sobre zonas rurales, lo que apoya el origen eminentemente urbano de este tipo de contaminación.

Detectamos no solo pl√°sticos o pol√≠meros sint√©ticos, sino tambi√©n fibras naturales procedentes de tejidos industriales. Los datos de simulaci√≥n de trayectorias indican que las part√≠culas m√°s peque√Īas pueden depositarse a cientos o miles de kil√≥metros de Madrid, demostrando el car√°cter global de la contaminaci√≥n de la atm√≥sfera por micropl√°sticos.

Roberto Rosal recibe fondos del Ministerio de Ciencia, Innovación y Universidades, Redes de Investigación 2018, (RED2018-102345-T) y del Ministerio de Economía y Competitividad, Programa Estatal de Investigación, Desarrollo e Innovación Orientada a los Retos de la Sociedad (CTM2016-74927-C2-1-R).

√Āngeles Aguilera recibe fondos del Ministerio de Econom√≠a y Competitividad (Convocatoria Explora, CGL2017-92086-EXP) y del Ministerio de Ciencia, Innovaci√≥n y Universidades (Convocatoria Retos Plan Nacional, RTI2018-094867-B-I00 y PID2019-104205GB-C22).

Francisca Fern√°ndez Pi√Īas recibe fondos de Ministerio de Ciencia e Innovaci√≥n (proyecto CTM2016-74927-C2-2-R).

Carlos Edo and Miguel Gonz√°lez-Pleiter do not work for, consult, own shares in or receive funding from any company or organization that would benefit from this article, and have disclosed no relevant affiliations beyond their academic appointment.

Fuente: The Conversation (Creative Commons)
Author: Roberto Rosal, Catedrático de Ingeniería Química, Universidad de Alcalá

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